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Ein radikaler Aufklärer

«Er ist nicht mehr mein Mann», hatte seine Frau Inge vor drei Jahren in einem erschütternden Interview bekannt. Heute wird Walter Jens 90 Jahre alt. Der grosse Denker leidet an Demenz.

Der Schriftsteller, Kritiker und Wissenschafter Walter Jens ist – war – ein grosser Universalgelehrter. Seit mehr als fünf Jahren leidet er an starker Demenz, ist pflegebedürftig und erkennt nicht einmal mehr seine nächsten Angehörigen. «Er ist in einer Welt, zu der ich wenig oder gar keinen Zugang habe», klagte seine Ehefrau Inge, selbst renommierte Literaturwissenschafterin und Biografin.

«Für mich ist die wichtigste Tugend, sich umfassend zu bilden, nachzudenken und am Ende eines langen Meditationsprozesses ein eigenes und unabhängiges Urteil zu fällen. Aus diesem Grund bin ich ein grosser Freund des Lesens», hatte Walter Jens 2001 in einem Interview erklärt. Längst hatte der Redner, Kritiker und Wissenschafter Jens den begabten Autor der Nachkriegszeit vergessen lassen. In seinen vielen Funktionen hat er sich immer als «Schwimmer gegen den Strom» des allzu schnelllebigen Zeitgeistes, als Mahner und Bewahrer der demokratischen Grundrechte – kurzum: als radikaler Aufklärer im Sinne Lessings entpuppt.

Walter Jens, der am 8. März 1923 in Hamburg als Sohn eines Bankdirektors geboren wurde, promovierte bereits mit 21 zum Doktor der klassischen Philologie. Anfang der 60er-Jahre wurde der Jubilar auf den damals neu geschaffenen Rhetorik-Lehrstuhl in Tübingen berufen. Nicht selten handelte er sich aus dem konservativen Lager harsche Kritik ein. Am härtesten traf den humanistischen Aufklärer, dass die «FAZ» – für die er selbst jahrelang Kritiken verfasste – ihn 1985 anlässlich seiner Teilnahme an der Mutlangen-Blockade als «anti-aufklärerisch» bezeichnete.

Kritisches Bewusstsein

Gespenstisch nannte er einst in der Irak-Diskussion die Vorstellung, dass «eine einzige Macht tun und lassen kann, was sie will dank ihrer ökonomischen und militärischen Stärke». Während des Golfkriegs 1991 hatte Walter Jens in seinem Haus zwei US-Gefreite vor dem Zugriff der amerikanischen Militärpolizei versteckt. Er würde immer wieder so handeln, war von Jens zu vernehmen gewesen.

In den frühen 50er-Jahren galt Jens als einer der «Shootingstars» der Gruppe 47. 1950 war sein an Kafka orientierter Roman «Nein – die Welt des Angeklagten» von der Kritik wohlwollend aufgenommen worden. Nur ein Jahr später erschien die Erzählung «Der Blinde», Jens’ gelungenstes Erzählwerk. Darin werden zwei Tage aus dem Leben einer erblindeten Figur erzählt, ihre Verzweiflung und die Schwierigkeiten, dem Leben einen neuen Sinn zu geben.

Es folgten Hörspiele, Dramen, die viel beachteten Bände mit gesammelten Reden («Ort der Handlung ist Deutschland» und «Kanzel und Katheder»), die zwei Jahrzehnte lang unter dem Pseudonym «Momos» in der Wochenzeitung «Die Zeit» veröffentlichten TV-Kritiken, Essaybände und einige gemeinsam mit seiner Frau Inge verfasste Bücher über die Familie Mann.

Gerühmt wurde Jens vor allem als brillanter Redner: Ob bei SPD-Parteitagen, auf Akademietagungen oder vor wissenschaftlichen Auditorien: Stets hat der ehemalige PEN-Präsident seine Zuhörer in den Bann gezogen. Mit einer gehörigen Portion Understatement bezeichnete sich Jens vor zehn Jahren in einem «Spiegel»-Interview als «schmale Begabung, denn ich kann nicht Auto fahren und habe nie einen Computer bedient».

Geblieben war über viele Jahre das kritische Bewusstsein: «Ich halte in einer Zeit der Spezialisten und Fachidioten viel von der Funktion des gebildeten Laien, des Dilettanten, der Fachleute mit Fragen konfrontiert, die sie sich selbst nicht stellen», hatte der Ehrenpräsident der Berliner Akademie verkündet. Walter Jens, einer der letzten grossen Universalgelehrten, wird aufgrund seiner schweren Erkrankung leider nicht mehr die unbequemen Fragen stellen können.

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